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JHU生物博士纯干货分享:如何做好申请资料的“

文章来源:未知 更新时间:2019-07-02 05:58

  随着decline最后一个offer,我的申请季也走到了尾声。从打定出国读研的念头,到付出的努力转化为躺在邮箱里的offer,一路走来也是感慨颇多。

  想到不少本科选择了生物科学专业,以后决定继续科研深造的同学都会考虑出国读研,而美国也是这一专业的头号热门留学地点,我决定将自己申请美国生物学博士项目的经验和感悟及时记录下来,希望能够为后来者留下一些有用的参考。

  囿于个人经验和水平的有限性,本文内容仅为一家之言,若部分说法有不全面或与其他资料矛盾之处,还请读者兼听参考。

  由于大学入学前就对生物研究有浓厚的兴趣,我在大一下学期就已经加入了实验室开展本科科研。在接触一段时间的科研后,思维碰撞的乐趣和探索未知科学问题的兴奋感坚定了我本科毕业后继续读研深造的想法。

  大二暑假我获得前往多伦多大学进行暑期科研的机会,国外实验室的科研氛围和生活节奏让我对未来在国外高校实验室进行科研的生活心生向往,进而确定了申请出国读研的目标。

  在确定出国读研后,我通过多种方式了解同学院本科毕业生的大致去向,尤其是在海外读研的毕业生信息。美国、加拿大、欧洲(英法德等)、日本、新加坡等热门留学国家在生物领域都有非常知名的研究机构和实验室,有区域性的专业富集和历史积累。

  值得留意的是,不同国家的研究生项目在招生规模、培养年限,乃至培养理念上都会有所不同。

  以美国为例,美国高校的生物学研究生项目(除生物统计,生物医学工程等)大多是博士项目,这也就意味着,研究生需要5-6年(某些领域甚至更长)来获得博士学位,而且毕业时往往需要伴随着较高质量研究论文的发表,从而为后续的科研生涯打下更好的基础。

  因此,赴美读博在经济基础,时间成本和学术水平上都有较高的要求,也会在某种程度上影响青年阶段的人生规划,因此建议大家在决定前仔细斟酌。

  由于美国具有高密度的学术机构分布和频繁的学术交流,加上个人性格和科研环境的考虑,我最终确定以美国作为自己研究生留学的首选地点。

  与相当一部分的美国本土学生不同,很多国内本科(预)毕业生并没有完成硕士学习或在gap year做助研的经历,就直接投入到博士项目的申请准备中去,这往往会带来研究经历较少的劣势。

  本科阶段只有短短四年,这就需要我们在决定出国后迅速夯实自己的研究履历,并且及时完成标化考试满足申请条件,一言以蔽之,就是要“早”。

  掌握基本的科研技能和科学素养,关注领域重大进展,进而评价自己是否适合从事科研,完成接下来几年的生涯规划,这对于依然忙碌于课程学习的低年级本科生而言几乎是难以完成的任务。

  要实现这一点,不仅需要有清晰的时间安排,更重要的是需要搜集大量的信息。我在申请中遇到各种琐碎问题的时候,“多提问,多请教”成为了我事半功倍的法宝。

  国内有不少活跃的留学论坛和留言板,国外也有gradcafe这种提供即时信息以及前人经验的论坛,而更具参考意义的信息,莫过于来自同专业的学长学姐的申请经验。

  我很幸运,在决定出国读研后不久就接触到再来人,再来人配备的学术导师乃至整个团队在申请准备,选校以及申请阶段都给我提供了非常有价值的往年经验,为我整个申请阶段减轻了相当多的负担。

  美国高校目前基本都采用网上申请系统,大洋彼岸的招生老师在审核材料阶段能够看到的只有申请人的基本信息,本科成绩(GPA,部分学校也要求填写重要课程成绩),标化英语考试成绩,科研经历,推荐信,个人陈述等资料。

  可以想象,面对来自世界各地,背景丰富的申请人,招生组只能够在上述有限的信息中择优选择,因此从本质上看,申请资料就是一次“降维分析”,如何在能够提供给学校的信息中尽可能地展现自己的优势才是重中之重。

  关于这些申请条件的相对重要程度也是老生常谈的问题了,除去个人信息(包括生源,家庭教育信息等)中不可改变(但可能有影响)的条件,我们在其他方面都能够尽力提升。

  攻读生物领域的博士项目,是一个从本科学生逐渐成长为具有独立研究能力的科研工作者的过程。

  在这个过程中,学校和导师不仅需要提供一定的经济资助,同时也要付出精力和人力去栽培年轻的科研工作者,把他们扶上职业生涯的正轨。

  因此他们会更喜好招收已经具有一定的研究经历,具备基本科研素养,且未来期望留在学术界及相关领域的学生。

  申请人的研究兴趣和知识储备,基本包括在科研经历和个人陈述之中, 推荐信则是对上述信息一个极具说服力的补充(前提是出自可信的推荐人),而上述三个方面都与申请人的研究经历密不可分。

  诚然,本科阶段的科研是我们初探科研领域的第一步,可能会先后加入在不同领域的实验室尝试,但若能在一个实验室中稳定学习一段时间,往往能够对相关领域有一个更系统全面的了解,对自己的研究兴趣和未来规划会有更明确的认识,也更容易产生学术成果(相对完整的本科生科研过程,乃至论文发表),这在申请过程中绝对是大大加分的。

  当然,论文发表对于本科生申请来说并不是刚需,同时与课题难度和实验室积累有关,不过若有幸参与高水平期刊论文的投稿-发表过程,甚至以第一作者身份发表,这对于未来的职业生涯而言无疑是一笔重要的财富。

  在国内上学的申请人除了要有本科阶段科研的经历,往往还需要寻找海外暑期科研的机会。

  一方面,海外暑研能够亲身感受海外高校的科研氛围,锻炼接触新课题新环境的适应能力;

  另一方面,来自海外导师的推荐信会在申请海外项目时具有更高的可信度(尤其是在招生组中具有知名度的推荐人)。

  在寻找海外暑研时一个经常遇到的问题是,到底应该寻找业内知名的大牛课题组,还是刚刚起步知名度低的小实验室?可以说这两个选项都各有优劣:

  大牛实验室人员众多,往往以博士后居多,而导师与你直接接触的机会很少,但他们对你学术能力的评估会更加精准,推荐信会更有分量;

  新建立的实验室一般人员较少,有更多机会学习到多种实验技能(当然工作强度也相对较大),与导师之间的互动也会更多,但推荐信在其他学校和领域的老师看来可信度相对较弱。

  很幸运的,在再来人学术导师的帮助下,我通过海投在大三暑假中进入了美国一位业内耕耘多年的教授的实验室做暑研。

  导师人非常nice,经常跟学生一对一沟通交流,最终写了一封充分展示我优点的强推。简而言之,一封充分了解被推荐人,真实可感的强推,还是优于附有大牛署名的普通推荐信。

  因此在寻找暑研机会的过程中,尤其是个人联系的暑研,最好能够充分了解目标实验室导师的学术水平和培养理念,努力得到更多与导师接触交流的机会,并在暑研过程中展示自己的个人特质和学术素养。

  另外,暑研时也可以尝试进入其他领域的实验室,掌握多样的实验技能,这对于拓宽科研生涯初期的可选择性大有裨益。

  CV中着重展示的是硬指标——科研经历、实验技能、学术成果、曾获奖项等,相当于申请材料的“面子”;

  

  而PS里则陈述研究兴趣、未来规划、与项目的契合度等“软实力”,是材料的“里子”。

  在申请时,我多次修改自己的CV结构,删去了很多与其他资料重复的冗余部分,把长度控制在1.5页内,简明扼要地标明我的研究经历和成果。

  而在PS中,我特别注意体现段落之间的逻辑性,力求还原我研究兴趣和未来规划逐步形成的基本脉络,就像写一篇小自传,而非简单列举CV中出现的经历和成果。

  当我回看PS和CV的初稿时,我发现它们显得过于冗长平淡。在再来人匹配的来自Yale的学术导师的指导下,我的文书表达在两轮修改后迅速变得地道而且精炼,大大提高了可读性,并且凸显出个人特点和优势——这一点在招生官阅读大量模板文书的时候显得尤为重要。

  GPA是本科阶段学业水平的综合体现,但由于不同学校的GPA计算方式五花八门,因此GPA并没有直接的可比性,专业课程成绩和年级排名可能更具备参考价值。

  美国高校的生物学博士项目给国际学生的经济资助并不充裕(尤其是公立学校),因此在热门项目的国际生名额非常稀缺,同时从一个学校招收多名学生的情况并不多见。

  对于打算出国读博的低年级本科生,我建议一定要重视专业课的学习,这不仅是出于提高GPA的考虑,更是因为打好全面的专业课基础能够为以后快速跟踪、学习跨学科的新技术提供莫大的帮助。

  托福和GRE也许是许多学生头疼的一点。好消息是,近年来越来越多的美国生物学博士生项目放松了对GRE的要求,甚至不强制提交GRE的成绩,因此GRE成绩在申请中并不算是一个非常重要的因素。

  至于托福,作为国际学生英语能力的一个佐证,只要略高于学校对国际学生要求的最低分数线即可。

  我在大三上学期完成了托福考试准备,随后用三周时间准备GRE,并且都在一战取得了不错的成绩(T109,G157+169)。

  托福GRE高分不会成为申请的决定因素,而投入其中的时间成本或许会有更好的回报。在申请准备过程中,合理评估自己的英语水平,做好规划并提前准备,直到考出能用的成绩即可。

  特别要注意的一点是每年申请季前的几个月托福考位都会非常紧张,如果能够提前报考而且得到满意的成绩,那么在申请季时的时间安排会更加从容,焦虑程度会显著降低。

  我在选校阶段花费了不少时间,不仅根据学校科研水平,所在位置,招生规模,对国际生经济资助等信息对目标学校划分了申请层次,并且一一浏览了这些学校相关领域的faculty list和导师的lab website,总结出了一份基本囊括了专排TOP30学校中目标项目和导师信息的详细表格。

  整理纷繁复杂的项目和导师信息的过程,实际上也是我对感兴趣的研究领域一个再认识的过程,对我后续选校最终确认起了关键的作用。

  在此基础上,我对表格上感兴趣的导师进行了小范围的套磁。刚开始我的套磁效果并不是很好,收到的往往是客气的模板回复。

  在和老师以及同学交流后,我根据导师的研究兴趣重新修改了套磁邮件,缩短了篇幅,突出了我的研究经历与对方项目的共性,让导师能够快速获得邮件中的有效信息。

  最终,我参考套磁结果在数十个项目中选定了9个项目,在DDL前两天完成了申请资料的提交。

  (这里并不建议过早或压着DDL递交申请资料,过早提交遇到申请资料更新则会比较被动,而DDL前夕提交则容易因为匆忙而出现纰漏。)

  递交完申请资料以后就进入了耐心等待面试通知的阶段,在这段时间里由于DDL前的紧张突然放松,容易产生焦虑和空虚的消极情绪。

  所幸这一阶段没有持续很久——随着收到第一个面试通知,我也迅速进入了准备面试的状态。

  学院一位招生经验丰富的老师告诉我们,收到面试通知代表着已经在众多申请人之中脱颖而出,这大大提高了我的信心。

  学校在面试申请人的时候,会以考察年轻科研工作者的角度,判断你的研究兴趣和科学素养,有时候甚至会问你一些看似无关科研的问题,但实际上是在考察你的应变能力以及批判性思维。

  一般而言面试的场合虽然正式,但也不会太过严肃(尤其是一对一的面试)。无论是现场面试还是网络面试,提前做好充分准备,保持大方和礼貌,展示自己真实且自信的一面即可。

  在面试前,我在网上搜罗了研究生面试中出现的高频问题并尝试一一回答,随后与再来人的学术导师进行了几次模拟面试练习,在导师的帮助下完善了我的回答。

  通过上述准备和练习,我逐渐懂得在面试的对话中找到合适自己的节奏,有条不紊地回答各种问题,信心也得到进一步的提升。

  回顾整个申请过程,我非常感谢身边一直关心、支持自己的家人、女友以及朋友们,也很幸运地与再来人签约,在导师的帮助下取得了不错的录取结果。

  对我而言,海外博士申请是把握自己未来的一次尝试,更是一次自我审视的过程。不同的背景和阅历在我们的人生中留下了特别的痕迹,让我们成为了独一无二的存在。

  重新认识并且悦纳自己的独特性,也许是我在申请季中得到的与offer同等重要的收获。衷心希望本文的读者们在未来的申请季中能够发现更好的自己,取得满意的战绩!

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